贝索斯定了一个小目标:造一枚能登月的巨型火箭

亚马逊创始人兼CEO杰夫·贝索斯

贝索斯定了一个小目标:造一枚能登月的巨型火箭

亚马逊创始人兼CEO杰夫·贝索斯

对于亚马逊和蓝色起源(Blue Origin)的创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos),有一点我们但说不妨:这人不缺抱负。当初他创建网上书店,后来变成整个西方世界最大的零售商;现在,他又决定自掏腰包,造一枚叫做“新格伦号”的火箭,其高度将堪比当初送宇航员登月的“土星五号”,而且推力要比“土星五号”高出50%以上。

这个想法听着天马行空,但说不定真能实现。这样一枚巨型火箭若能在未来三四年内发射升空,从各个层面上讲,它都将是前所未有的壮举,并有望彻底颠覆太空飞行。

概念验证

先说说为什么可行。没错,到目前为止,蓝色起源发射的都是单引擎火箭,只装了一台BE-3火箭发动机。其“新谢泼德”飞船也只能到达亚轨道高度,可搭载六名乘客,飞到100公里的高空并返回,全程持续10至15分钟。它其实有点像是上世纪60年代初的“水星计划”,即美国的第一个载人航天计划,新谢泼德这个名字也取自宇航员先驱艾伦·谢泼德(Alan Shepard)。

“新谢泼德”系统看似简单,但其中的一切都是为了升级到“新格伦号”做准备。两种火箭外形类似。BE-4发动机就是BE-3可重用发动机的升级版。两种火箭的设计寿命都在25次飞行任务以上。你可能没想到的是,贝索斯认为,体型更大的“新格伦”反而更容易降落。

“我之所以喜欢垂直着陆,是因为它的可扩展性很好。”他曾这样解释,“新谢泼德高约24米,我们不会造比它更矮的火箭了。火箭越大,越好着陆。这是一个‘倒立摆’问题:东西越大,越容易平衡。我喜欢这种架构。降落伞的问题恰好相反,越大越难对付。你不可能去造一个直径300米的降落伞。机翼也是一样,在一定范围内,它的可扩展性是不错的,但超过这个范围,光是自重就是巨大的负担。”

总而言之,“新谢泼德”或许很小,但既然它已经四次成功发射并着陆,我们有理由相信,明显基于同一概念的大型火箭也会成功。“新谢泼德”是试验台,是为了验证概念。而到目前为止,它的运行几乎无懈可击。

自掏腰包

贝索斯身家超过600亿美元,是全世界排第三或第四的大富豪。虽然自2014年以来,贝索斯一直没有披露过对蓝色起源的投资,不过据估计,总额已经超过10亿美元。这笔钱对他而言只能算九牛一毛,但已经支持着蓝色起源走过16年、开发了四代火箭发动机,其中就包括“新格伦”的BE-4发动机,它能提供约250吨的推力。

在降低火箭成本、推动火箭重复利用方面,伊隆·马斯克(Elon Musk)和SpaceX公司当然也功不可没,但SpaceX的资金绝大部分来自美国宇航局。凭借几十亿美元的政府发射合同,它才得以开发出“猎鹰9号”和“龙”飞船这样的运载工具。而蓝色起源只从美国宇航局那里收到过区区2570万美元,作为商业载人计划的早期资金。

贝索斯定了一个小目标:造一枚能登月的巨型火箭

今年6月,“新谢泼德”推进器模块完成第四次着陆。

没有投资者催促项目进展,也不用向客户承诺交付日期,“新格伦号”的成功既不仰赖美国宇航局的公款“输血”,也不依靠洛克希德马丁或波音等大型航空公司的转包合约,全看贝索斯的野心大小,和他是否愿意掏钱。目前看来,这些都不成问题。

“只要它需要,我就愿意一直投钱下去。”他说,“赚钱有很多简单的途径。看看各行各业的风险回报率,你就不会选择太空这个行当。但这样做的目的不是为了赚钱,而是为了做这个行业的布道者,归根结底还是我对它充满了热情。”

壮志雄心

有传言称,贝索斯打算让出亚马逊的CEO宝座,将更多精力放到蓝色起源上。目前,他每周只在蓝色起源办公一天。也就是说未来,他的重点将是太空旅行。一直以来,太空旅行都是他梦寐以求的理想,只不过现在,他有财力去实践罢了。

在最近的一封电子邮件中,贝索斯重申了蓝色起源的目标:“我们的未来设想是让数百万人在太空生活与工作。”虽然用来试水的“新谢泼德号”显得有些小打小闹,但“新格伦号”巨型火箭告诉我们,贝索斯对太空飞行是认真的。其实,只要用一到两部BE-4发动机,就足以将卫星送入低地轨道,而且也算是一个小小的里程碑。但贝索斯一下子就跳到七部发动机,约1746吨的推力,比目前服役的最大火箭要高出一倍。换言之,火箭高度一下增至原先的四倍,推力增至原先的35倍,这样的跳跃幅度,着实不小。

当数百万人抵达太空之后,该如何在那里生活和工作,对于这个问题,贝索斯并没有提供具体的设想。但他显然认为,人类总得在地球以外的地方生存,不管是月球、小行星还是更远的地方。“这个问题我们有足够的时间去思考。”贝索斯说,“我们可以制定短期计划,至于长期,对可能出现的情况做点打算就行了,因为很多事情都会改变。比如从近地天体中获取资源,现在制定详细计划是不太现实的。你还是得去考虑,还是得做好打算,但不需要这么细致的规划。”

“近地天体”这一措辞值得我们玩味。另外,“新格伦号”的下一代火箭名为“新阿姆斯特朗号”,从这个名字中,我们兴许能一窥贝索斯心之所想。如果说“新谢泼德号”得名于美国亚轨道飞行第一人艾伦·谢泼德,“新格伦号”得名于美国轨道飞行第一人约翰·格伦(John Glenn),那么尼尔·阿姆斯特朗(Neil Armstrong)代表什么,我不说大家也都知道。

所有迹象都表明,贝索斯绝对是认真的。至于他能否成功,我们不妨翘首以待。

翻译:雁行

来源:arstechnica

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